Interview met BrainsFirst

BrainsFirst ontwikkelt brain-based talent management metrics software. Ze zijn er in geslaagd om de natuurlijke bron van human performance inzichtelijk te maken: het brein. BrainsFirst draagt hiermee bij aan de ontwikkeling van talent management op een duurzame manier door een combinatie van solide neuro-assessment games en harde data science. BrainsFirst is ooit ontstaan uit de vraag van Eric Castien: Waarom hebben voetballers de reputatie ‘dom’ te zijn, maar vertonen zij op het veld de meest geniale acties? Een vraag die ook veel losmaakte bij Andries van der Leij, CTO van BrainsFirst en Ilja Sligte, CSO, beide destijds als neuroscientists werkzaam aan de Universiteit van Amsterdam. In gesprek met Andries probeer ik te achterhalen waar de kracht van het brein ligt en hoe het door BrainsFirst ontwikkelde breingames en instrumentarium maatschappelijke problemen te lijf kan gaan: de NeurOlympics.

Sport

Een groot deel van het klantenbestand van BrainsFirst bestaat uit sportbonden en sportclubs, niet geheel onlogisch na het stellen van bovengenoemde vraag. Na een grote rondvraag langs analisten, trainers en spelers, bleef het echter onduidelijk wat precies de kwaliteiten zijn om groot spelinzicht te vergaren. Met de huidige mate van digitalisering in de samenleving rees de vraag of het niet meetbaar gemaakt kon worden. Een eerste idee was bijvoorbeeld om een toets á la een rijexamen te ontwikkelen met sportfragmenten. Helaas bleek dit niet goed geschikt te zijn voor talentherkenning bij jonge spelers, omdat er ervaring en kennis werd gemeten en niet de pure natuurlijke aanleg, een fout die ook gemaakt wordt bij IQ tests. Ilja en Andries bedachten hierna, vanaf de zolderkamer, een manier om de executieve functies van de mens in kaart te brengen. Denk hierbij aan zaken zoals werkgeheugen, cognitieve controle, reactiesnelheid en fouten monitoring. Al deze functies zijn bij alle mensen aanwezig, maar komen tot uiting in verschillende sterktes en stijlen: de breinskills. Deze worden intuïtief, laagdrempeliger, betrouwbaar en valide gemeten met de NeurOlympics, een set van 4 breingames.

BrainsFirst brengt in kaart welke breinskills het beste automatisch doelgericht gedrag van de mens kan voorspellen. Vervolgens hebben wetenschappers gekeken naar wat resulteert in een hoog en laag voetbalniveau. Deze benchmark kan tegen de breinskills van jonge spelers. Door dit te doen werd er waarde gecreëerd voor de jeugdopleiding van voetbalclubs, beginnend bij partner van het eerste uur AZ Alkmaar, omdat jeugdopleidingen ook investeringsmachines zijn en er ingewikkelde keuzes gemaakt moeten worden wie wel en wie niet aan te nemen en te houden. Niet veel later is vanuit deze set van executieve functies en breinskills gekeken naar een toepassing op andere markten, beginnend met launching client McKinsey. Deze toepassing bleek goed mogelijk; er is zoiets als een strategie consultancy brein. Later volgde al snel het luchtverkeersleidersbrein. Hij vergelijkt breinskills en het opstellen van een breinpaspoort met koken: ‘Precies dezelfde ingrediënten maken verschillende gerechten, het gaat alleen om de verhoudingen. Deze geven aan of je talent hebt om iets te kunnen leren en floreren in een bepaalde context.’ En inderdaad, de software slaat ook aan op andere markten, van hackers tot traders en online marketeers.

HR tool

De ontwikkelde games van BrainsFirst geven recruiters houvast tijdens een sollicitatieprocedure. Voordat een procedure wordt opgestart, wordt er eerst een jobdesignsessie gehouden. Hierbij zijn de gedragswetenschappers van BrainsFirst aanwezig, samen met de recruiter en een of meerdere werknemers van het bedrijf. ‘In deze meeting bepalen we wat de concrete gedragingen moeten zijn van de aan te nemen persoon over 3 jaar. We trekken echt samen met de opdrachtgever psychologisch de baan helemaal uit elkaar. Na de sessie vertalen onze neurowetenschappers de gewenste doelgedragingen naar een specifieke combinatie van breinskills: het doelprofiel’, aldus Andries. Sollicitanten die de NeurOlympics games doen, worden direct met deze benchmark vergeleken. Het resultaat is een geautomatiseerd rapport met specifieke vragen die gesteld kunnen worden aan de persoon. Dit interviewrapport kan tijdens het sollicitatiegesprek gebruikt worden om matches en mismatches weer terug te brengen op het niveau waar het om gaat: het gedrag. Hierin wordt benadrukt door Andries dat zelfkennis key is, het zelf inzien van een bepaalde valkuil kan opgevangen worden met het compenserend vermogen van de mens. Mocht een persoon zijn eigen valkuilen niet inzien en kan je dit in een gestructureerd interview niet naar boven halen, dan moet je als werkgever afvragen of jij hiervoor de leerschool wilt zijn. De software biedt niet alleen een handvat met sollicitaties, maar wordt ook ingezet voor productiviteit, doorstroom, uitstroom en omscholing. Ook worden de NeurOlympics nu in samenwerking met het Amsterdam UMC gebruikt voor het gedragscoaching op het verminderen van werk gerelateerde stress en het bevorderen van vitaliteit.

Maatschappelijke uitdagingen

‘De kern van onze aanpak is om zorgvuldig in kaart te brengen wat er aan gedrag nodig is. Onze psychologen helpen je daarbij.  Als wij dit vertalen naar breinniveau en partners onze software gebruiken dan zie je op alle fronten diversiteit toenemen: meer vrouwen, meer oudere personen, meer etnische diversiteit en meer diversiteit in ervarings- en opleidingsachtergrond. Zo kan er voor een strategie consultant ook opeens iemand worden aangenomen die filosofie of Italiaans heeft gestudeerd’. Aldus Andries, toen dit onderwerp op tafel kwam. Daarbij geeft hij aan dat diversiteit vaak vanuit een negatief perspectief op de agenda wordt gezegd, meer vanuit de representatie van een bedrijf, iets wat je ‘nu moet doen omdat het goed is’. Andries is van mening dat het anders bekeken moet worden: ‘Je beperkt jezelf als je je horizon niet verbreed en verder kijkt dan het talent dat voor de hand ligt. Want dat talent heeft iedereen op het oog, ook je concurrenten. Door je blik zo te vernauwen mis je commerciële kansen. Talent is je belangrijkste, bedrijfskundige kapitaal!’.

Om hierin ten strijde te trekken was het van belang voor BrainsFirst om de game bias-arm te ontwikkelen: vrij van culturele waarde en met een eenvoudig taalniveau en zeer grote representatieve normgroepen. Daarnaast is er een analysemodule ontwikkeld, waarin veel what-if scenario’s in zijn opgenomen. Alle keuzes kunnen zo geëmuleerd worden in een sandbox van duizenden profielen, zodat biaseffecten heel makkelijk zichtbaar gemaakt kunnen worden.  Andries is duidelijk over de meerwaarde hiervan: ‘De weerstand op Artificial Intelligence en Machine Learning is vreemd. Deze technieken zijn je vrienden. Ze helpen je bij het maken van minder gemankeerde beslissingen en ondersteunen je, maar zijn absoluut niet allesomvattend en heilig. Het stelt je in staat keihard zichtbaar te maken wat je verkeerd hebt gedaan en kan dus gebruikt worden om betere keuzes te maken. Uiteindelijk heeft iedereen meer baat bij bewuste bias, dan onbewuste bias.’.

Als we samen richting de toekomst kijken hoopt Andries vooral dat het BrainsFirst instrumentarium de standaard wordt in het navigeren van carrièrebeslissingen in sport en business. Naast Nederlandse voetbalclubs en de KNVB is er ook al ruime interesse vanuit het buitenland, zelfs vanuit Japan en Zuid-Amerika. In het bedrijfsleven is er een mooi portfolio van bedrijven als LVNL, IMC, Deloitte, TakeAway, gemeentes als de gemeente Rotterdam, en het ministerie van VWS en BrainsFirst actief op 3 continenten. “Het verkrijgen van een breinpaspoort is uiteindelijk essentieel voor de ontwikkeling van ieder individu, omdat het iets zichtbaar maakt wat je niet kan zien van jezelf. Iedereen moet toegang kunnen krijgen om deze specifieke kennis over zichzelf te krijgen en zichzelf hiermee te kunnen empoweren.”

Vragen over de dienstverlening van SUBtracers met betrekking tot fiscale en subsidieregelingen voor ondersteuning van je innovatie- of investeringen? Aarzel niet om contact met ons op te nemen via info@subtracers.com of 088 – 900 1100.

Auteur: Stijn Greveling